Pioggia a catinelle su Saturno

Veri e propri diluvi sconvolgono la superficie di Saturno ogni 30 anni. Si tratta di precipitazioni abbondanti che possono svilupparsi in latitudine abbracciando l’intero pianeta, regolate da un timer naturale che viene resettato da ogni evento eccezionale. In 140 anni di osservazioni telescopiche sono sei le tempeste che sono scoppiate sul Signore degli Anelli. L’ultima, a dicembre 2010, ha imperversato sull’emisfero settentrionale del pianeta per sei mesi fino all’agosto 2011. Oggi grazie ai dati raccolti dalla sonda Cassini gli scienziati possono proporre una spiegazione plausibile a questo strano fenomeno.

L’ipotesi che si fa strada è che il vapore acqueo più pesante di idrogeno e elio che abbondano nel cielo di Saturno resti per lunghi periodi intrappolato negli strati bassi dell’atmosfera, rallentando i naturali fenomeni di convezione che conducono alla formazione di ammassi di nuvole utili a creare nuove tempeste.
Quando smette di piovere l’atmosfera di Saturno è così umida e densa che le correnti ascensionali stentano a prendere forma per decenni. E’ necessario che gli strati superiori dell’atmosfera si raffreddino disperdendo il calore nello spazio prima che i vapori possano i naturali moti convettivi delle correnti di aria calda e umida che portano alla formazione di una perturbazione con precipitazioni anche importanti. E’ così che poi dopo trent’anni  piove tutta la pioggia arretrata. Il varco aperto dalla perturbazione innesca a catena sulla stessa latitudine una gigantesca tempesta che investe il pianeta imperversando per mesi.
Tratto da I diluvi di Saturno di Piero Stroppa pagina 13 (Orione giugno 2015numero 277)

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