Una visione d’insieme del Sistema Solare

Il Sistema Solare è formato da quell’insieme di corpi che sono legati gravitazionalmente al Sole, Per evitare fraintendimenti è bene vedere esattamente la definizione di pianeta, pianeta nano e corpo minore così come stabilite il 24 agosto 2006 dalla XXVI assemblea generale dell’Unione Astronomica Internazionale tenutasi a Praga. Per poter essere definito pianeta, un corpo celeste del Sistema Solare deve possedere queste proprietà: deve essere in orbita attorno al Sole; deve avere una massa tale da essere in equilibrio idrostatico (la gravità domina la forma); ha “spazzato” via dalla propria orbita corpi di dimensione simile.

I corpi che rispettano solo i punti 1 e 2 sono i pianeti nani, mentre quelli che rispettano solo il punto 1 sono corpi minori.
Attorno al Sole orbitano otto pianeti conosciuti con i loro satelliti, alcuni pianeti nani (Cerere, Plutone, Haumea, Makemake ed Eris), qualche migliaio di comete, centinaia di migliaia di asteroidi, un’innumerevole quantità di granelli di polvere interplanetaria e atomi o ioni sparsi del vento solare. Collettivamente comete e asteroidi compongono la popolazione dei corpi minori del Sistema Solare.
Le orbite dei pianeti, come scoprì l’astronomo e matematico tedesco J. Kepler nel 1609, sono delle ellissi a piccola eccentricità (di cui il Sole occupa uno dei due fuochi), che non si discostano di molto, al più qualche grado, dal piano dell’orbita terrestre (noto come piano dell’eclittica).
Tratto da “Un cielo pieno di comete” di Albino Carbognani pagina 16

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