Un pianeta di lava

Somiglia alla Terra è un pianeta fatto di rocce e ha quasi la stessa massa. Anche il suo Sole non è molto diverso dal nostro: ha soltanto una massa un poco inferiore.
La vera differenza sta nell’orbita del pianeta che si snoda vicinissima alla sua stella, ad appena un milione e mezzo di chilometri da essa, mentre noi siamo 100 volte più lontani. L’anno di questo pianeta che gira intorno alla stella Kepler 78 dura poco più di 8 ore e la sua superficie raggiunge una temperatura di 3000 gradi. Scoperto nel 2013 analizzando i dati dal telescopio spaziale Kepler, il pianeta è stato osservato non solo transitare davanti alla propria stella, ma è stata rilevata anche la sua occultazione e la luce riflessa dalla stella durante le varie fasi orbitali. Non era un oggetto di interesse per Kepler (KOI) a causa del breve periodo orbitale, quindi in precedenza non era stata effettuata l’analisi automatica dei dati ed era presente solo nella lista “Kepler Input Catalog” (KIC), il database di possibili candidati pianeti extrasolari. Come abbiamo detto Kepler-78 b (o KIC 8435766 b) è un pianeta poco più grande della Terra. Esso orbita intorno alla stella madre in un periodo di 8,5 ore e riflette dal 20% al 60% della luce stellare che riceve. La sua massa è tra l’1.69 e le 1.85 masse terrestre . Data la vicinanza alla stella il pianeta è certamente in rotazione sincrona, volgendo sempre lo stesso emisfero alla stella; la temperatura sull’emisfero sempre illuminato del pianeta è stimata in 2300-3100 K, mentre la temperatura nell’emisfero sempre in ombra rimane sconosciuta. Per questo motivo gli scienziati lo hanno descritto come un “pianeta di lava”.

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